China, el imperio del comercio

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Cuando en occidente, la hoy llamada Europa, era una mancha de tierra oscura habitada por b谩rbaros dedicados al saqueo en migraciones ca贸ticas, China ya era un imperio sofisticado y pujante que se apoyaba en una flota mercante y el desarrollo de materiales de lujo como la seda.

Contenido

El agro fue el comienzo

En China, al igual que en Asia occidental, India o 脕frica, la mayor铆a de las personas han dedicado la mayor parte de su tiempo a la agricultura durante los 煤ltimos diez mil a帽os. Conocer parte de su quehacer en este aspecto nos permite entender los aportes de esta cultura en el campo del comercio.

En la antigua China, la gran mayor铆a de la gente viv铆a en aldeas agr铆colas realizando tareas para sembrar, arar, desmalezar, cosechar, almacenar, y alimentarse, vestirse y albergar, moler y hornear pan, fermentar vino, procesar seda, hilado y tela, y as铆 sucesivamente. Tambi茅n se les ped铆a regularmente que emprendieran tareas comunales, como construir terrazas y diques, cavar canales de agua y trabajar en obras p煤blicas importantes, como murallas y palacios reales.

En el norte de China, el mijo (cereal) fue el cultivo b谩sico, mientras que en la cuenca Yangtze y el sur de China, el arroz fue el alimento b谩sico. La cuenca del Yangtze fue el primer hogar de arroz domesticado, y fue aqu铆 donde se inici贸 el cultivo de arroz h煤medo en los arrozales inundados.

En Shang y en los primeros tiempos de Zhou, el ganado, las ovejas y las cabras eran importantes en la econom铆a; la aristocracia tambi茅n se entreg贸 a grandes expediciones de caza, tanto de comida como de pr谩ctica para la guerra.

A fines del per铆odo Shang (finales del segundo milenio A.C.), las habas de soya se extendieron al norte de China, agregando una valiosa fuente de nutrici贸n en la dieta. Los esquemas de irrigaci贸n a gran escala fueron introducidos y trajeron m谩s tierra de cultivo.

Los desperdicios humanos comenzaron a ser utilizados como fertilizante. La rotaci贸n de campo tambi茅n entr贸 en uso, para mantener el suelo productivo. Los arados tirados por animales permitieron que el suelo rotara m谩s r谩pidamente, y el uso m谩s amplio de los arados de hierro a partir del siglo V A.C. permiti贸 que el suelo se usara m谩s profundamente.

Hachas y azadones de hierro ayudaron a limpiar nuevos terrenos para el cultivo. A medida que aumentaba la densidad de la poblaci贸n, los animales perd铆an importancia. Estaban literalmente desplazados mientras los agricultores se centraban m谩s en el cultivo intensivo y mejor para alimentar a sus crecientes n煤meros poblacionales.

La necesidad de impuestos alent贸 a los pr铆ncipes y sus asesores a prestar atenci贸n a los recursos de sus estados. Ordenaron el desmonte de nuevas tierras para la agricultura e inauguraron proyectos de drenaje e irrigaci贸n para aumentar la productividad agr铆cola. Estas pol铆ticas se trasladaron al primer per铆odo imperial de las dinast铆as Qin y Han. La estabilidad pol铆tica de este 煤ltimo permiti贸 que la agricultura se expandiera a nuevas tierras, especialmente con el asentamiento de regiones cercanas a las fronteras del norte, para ayudar a abastecer a los ej茅rcitos Han all铆. Los Han tambi茅n patrocinaron la difusi贸n de nuevas t茅cnicas de cultivo e invenciones. La propagaci贸n de las herramientas de hierro se intensific贸, y durante este per铆odo se desarrollaron la sembradora y la carretilla.

Campos irrigados desde los r铆os, la base fundamental del crecimiento chino.

Industria

Como en todas las dem谩s sociedades de la 茅poca, la gran mayor铆a de la actividad manufacturera tuvo lugar en peque帽as unidades, las casas de artesanos y agricultores. Fue aqu铆 donde se procesaron los alimentos, se hilaron y tejieron los textiles, se teji贸 la ropa, se produjo la seda, se usaron mantequilla, quesos y otros productos l谩cteos.

La introducci贸n del uso del hierro fue un gran paso para la fabricaci贸n y crecimiento industrial. Los objetos de hierro son mucho m谩s f谩ciles y m谩s baratos de producir que los de bronce, porque mientras que el hierro se encuentra en muchos lugares de la tierra, el cobre y el esta帽o no est谩n tan extendidos, y tambi茅n deben ser cuidadosamente aleados para hacer el bronce. Mientras que el bronce se usaba principalmente en armas y objetos decorativos, es decir, usado solo por reyes y sacerdotes, se帽ores, sacerdotes y altos funcionarios, el hierro pod铆a usarse mucho m谩s ampliamente. Como hemos visto, las herramientas de hierro permitieron a los agricultores ser mucho m谩s productivos.

Desde mediados de la 茅poca de Zhou, comenzaron a aparecer algunas unidades de fabricaci贸n a gran escala: hay informes de trabajos de fundici贸n de hierro que emplean a m谩s de 200 trabajadores. La experimentaci贸n continua llev贸 a grandes avances tecnol贸gicos. En particular, los chinos desarrollaron hornos m谩s grandes y mejor dise帽ados, lo que llev贸 a la invenci贸n del acero, m谩s de mil a帽os antes que Occidente. Las armas, incluyendo la nueva ballesta y la armadura, fueron producidas en las f谩bricas estatales.

Sin duda el culmen de la tecnolog铆a y t茅cnicas chinas fue la Gran Muralla.

Pueblos y ciudades

La evidencia arqueol贸gica muestra que las primeras ciudades aparecieron en el norte de China a fines del tercer milenio / principios del segundo milenio A.C., es decir, en el momento de la dinast铆a Shang. Estas ciudades eran muchas veces m谩s grandes que las aldeas m谩s grandes que hab铆an llegado antes; conten铆an palacios y templos, y estaban rodeados por grandes muros hechos de tierra batida. Cerca del palacio se encontraban los talleres de muchos artesanos expertos, que proporcionaron al rey y su corte los bellos objetos, entre ellos algunos de los recipientes de bronce m谩s bellos jam谩s producidos, con los que se rodeaban.

Las grandes ciudades como esta fueron presumiblemente las capitales del estado de Shang (siete se sucedieron durante este periodo). Estas ciudades tambi茅n florecieron bajo los inicios de Zhou, pero tambi茅n se fundaron numerosas ciudades nuevas como centros de poder de Zhou en el norte de China. La mayor铆a de estos originalmente no eran grandes. Eran esencialmente peque帽as fortalezas amuralladas ocupadas por un se帽or regional, sus seguidores y sus familias, y artesanos y comerciantes que satisfac铆an sus necesidades.

En los tiempos medios de Zhou (entre 800 y 500 A.C.), a medida que la poblaci贸n y la riqueza aumentaban notablemente, muchas de estas ciudades crec铆an en tama帽o como centros industriales y comerciales. Alojaron una creciente clase de comerciantes y artesanos. Este proceso se aceler贸 en el 煤ltimo per铆odo de Zhou (c. 500-250 aC) a medida que la expansi贸n econ贸mica continuaba a buen ritmo. Las ciudades se hicieron m谩s numerosas, algunas funcionaron principalmente como centros comerciales y artesanales en lugar de centros administrativos. En este per铆odo, la clase de comerciantes se hizo especialmente m谩s numerosa, m谩s rica y m谩s influyente como clase.

Este desarrollo continu贸 en los per铆odos de dinast铆a Qin y Han. Bajo este 煤ltimo, se estima que China ten铆a doce o m谩s ciudades con 50.000 o m谩s habitantes. La capital de los primeros Han, Chang鈥檃n, ten铆a un cuarto de mill贸n de habitantes, y de los 煤ltimos Han, Loyang, medio mill贸n, ambas entre las ciudades m谩s grandes del mundo en ese momento. La paz y la estabilidad dieron lugar a la expansi贸n econ贸mica, en beneficio de las clases urbanas. Algunos comerciantes Han se hicieron extremadamente ricos, especialmente aquellos en las industrias de hierro y sal, y comerciantes mayoristas de granos.

Hoy en d铆a se conservan ciudades tradicionales de la antigua China.

Tecnolog铆a

En comparaci贸n con cualquier otra regi贸n del mundo antiguo, China fue extremadamente inventiva. Desarrollaron el acero, la ballesta, la carretilla y la sembradora. El invento m谩s notable, sin embargo, fue el papel. Esto ocurri贸 en la corte imperial Han.

El papel resolvi贸 un gran problema que experiment贸 la burocracia. Hasta ese momento, las tiras de bamb煤, cosidas y enrolladas en rollos, se utilizaban para documentos. Estos eran dif铆ciles de hacer y pesados para llevar. La seda se usaba a veces para documentos importantes, pero era demasiado cara para el uso diario. El papel era barato y simple de fabricar, y muy port谩til. Pronto su uso se extendi贸 r谩pidamente por toda China.

Comercio

Las rutas comerciales se extendieron a China en los primeros tiempos de la dinast铆a Shang, pero fue desde mediados de Zhou que el comercio se expandi贸 notablemente. Los gobiernos estatales se convirtieron en promotores activos del comercio y la industria. La acu帽aci贸n de metales se introdujo en China a fines del siglo V antes de Cristo, y circul贸 cada vez m谩s ampliamente. Esto facilit贸 el comercio, y la expansi贸n del comercio llev贸 al surgimiento de nuevas ciudades y pueblos, y la expansi贸n de los m谩s antiguos, que dejaron de ser solo centros administrativos y se convirtieron tambi茅n en centros de la industria y el comercio. Las clases urbanas de comerciantes y artesanos aumentaron en n煤mero, como hemos visto, y se hicieron m谩s ricos y m谩s importantes.

La estandarizaci贸n de la acu帽aci贸n de monedas, el ancho de las carreteras, los pesos y medidas, durante la dinast铆a Qin le dieron un impulso significativo al comercio en todo el mundo chino, pero fue la dinast铆a Han la que se benefici贸 de esto. La paz que esta dinast铆a trajo a China estimul贸 a煤n m谩s el intercambio de bienes y servicios. El comercio a larga distancia en todo el imperio Han se expandi贸 de manera particularmente fuerte, y los corredores mayoristas de granos y sal se volvieron extremadamente ricos.

Al mismo tiempo, la conquista del sur de China abri贸 el comercio mar铆timo al sudeste asi谩tico. Aunque el sur segu铆a siendo una zona fronteriza poco poblada (al menos en lo que respecta a los chinos; quiz谩s los habitantes ind铆genas de la regi贸n pensaban lo contrario), se establecieron algunos puertos importantes en la costa. Fue en este per铆odo que Cant贸n comenz贸 su larga historia como centro de comercio internacional. El comercio mar铆timo permaneci贸 en gran parte en manos de mercaderes y marinos extranjeros, en su mayor铆a indios y 谩rabes; pero los hombres de negocios chinos se beneficiaron del manejo de los bienes para la importaci贸n y exportaci贸n, y del aumento del comercio interno que siempre conlleva el comercio exterior.

Representaci贸n de caravana de la Ruta de la Seda

La Ruta de la Seda: Puente a la civilizaci贸n china

Al revisar con atenci贸n los documentos que nos permiten rastrear la evoluci贸n hist贸rica de occidente y en particular de su comercio, nos encontramos con que buena parte de los avances que experiment贸 Europa crecieron exponencialmente gracias al comercio abierto a trav茅s de la Ruta de la Seda.

Con china llegaron a occidente t茅cnicas en el tratamiento de materiales y los exploradores occidentales que lograban llegar hasta ciudades importantes llevaban de vuelta por medio de narraciones las formas de asumir el gobierno, pero ante todo, nuevas t茅cnicas de comercio.

Durante el per铆odo Han, el comercio internacional adquiri贸 una dimensi贸n completamente nueva. Al imponer su control sobre las estepas del este de Asia central, los Han permitieron que la Ruta de la Seda, esa gran ruta comercial a trav茅s de Asia hacia el Medio Oriente y Europa, se estableciera firmemente. Muchos bienes de lujo y ex贸ticos viajaban a lo largo de esta ruta, pero las principales mercanc铆as eran sedas, vendidas por los chinos a cambio de caballos, que necesitaban constantemente, pero que, por m谩s que pudieran, no pod铆an reproducirse en calidad o cantidad suficiente dentro de China propiamente dicha debido a su falta de amplias praderas.

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